Impresiones de Sulawesi

Nos vamos de la Isla con una sensación agridulce. Una sociedad alegre y próspera pero sin la conciencia de que están acabando con sus tesoros naturales. Y nos resulta dolorosamente conocido. En el caso particular de los murciélagos la pujanza económica ha convertido el negocio de su venta en un peligroso camino sin retorno. Ahora no sólo hay que preocuparse por las poblaciones de murciélagos de Sulawesi, sino también por las de las islas vecinas. Nos toma más de una hora volar de punta a punta de la isla, y no dejamos de ver bajo nuestro como se van sucediendo montañas cubiertas de selva. Quizá no está todo perdido, pero como biólogos se nos hace difícil pensar que estas poblaciones de murciélagos, que se reproducen tan lentamente, puedan sobrevivir a tanta presión.

Fauna salvage en venta: pitones, ratas y cerdos.
Fauna salvage en venta: pitones, ratas y cerdos.
Macacos endémicos y perros domésticos listos para vender.
Macacos endémicos y perros domésticos listos para vender.
Pescador tradicional en el Parque Nacional de Tangkoko.
Pescador tradicional en el Parque Nacional de Tangkoko.

¿Qué hemos podido ver y vivir en Sulawesi?

Durante nuestra corta estancia de cinco días en la región de Norte Sulawesi hemos encontrado un país acogedor, próspero, de gente amable y siempre dispuesta ayudar con una sonrisa en la cara. Hemos podido ver de primera mano los mercados tradicionales donde se venden todo tipo de animales salvajes. Algunos de ellos, como las ratas de cola blanca, las pitones, los cerdos salvajes o los murciélagos frugívoros, son consumidos a diario en gran número, y otros, como los raros macacos endémicos de la isla, parecen aparecer de forma más esporádica. El consumo de todos estos animales salvajes, al igual que el de los perros, es fruto de la tradición y no de la necesidad como podría suponerse. Es en ocasiones o celebraciones especiales que la gente los consume, como un manjar delicioso. En el caso de los murciélagos no estamos hablando de una exquisitez cara y sólo al alcance de personas acomodadas. Se ofrecen en restaurantes, donde los llaman Paniki (murciélago en la lengua local), a un precio al alcance de todos. Sólo en el mercado del sábado de Pasar Beriman, en Tomohon, uno de los cuatro principales mercados de la región, hemos contado a la venta más de 500 murciélagos. Después de hablar con varios vendedores del mercado, con gente de la ciudad y con gente relacionada con el turismo, hemos podido constatar que los murciélagos ya no se cazan en la región, sino en Sur Sulawesi e incluso últimamente se empiezan a cazar en Borneo, ya que están desapareciendo de la isla. Después de visitar el Parque Nacional de Tangkoko el guía nos confirma que nunca ha visto grandes murciélagos, y que las babirusas, un cerdo endémico de la isla, hace años que ha desaparecido debido a la caza.

Pitones a la venda en el mercado de Tomohon.
Pitones a la venda en el mercado de Tomohon.
Murciélagos frugívoros listos para vender. Mercado de Tomohon.
Murciélagos frugívoros listos para vender. Mercado de Tomohon.
Preparación del Paniki (murciélago) en un restaurante.
Preparación del Paniki (murciélago) en un restaurante.

¿Por qué hemos venido a Sulawesi?

Una de las relaciones que más nos sorprende entre humanos y murciélagos es que en algunas culturas se comen estos animales. Sulawesi es un paraíso de biodiversidad situado en el corazón de la región biogeográfica conocida con el nombre de Wallacea, con una historia evolutiva singular que la ha llevado a desarrollar una fauna y flora propias, a caballo entre el cercano sur-este asiático y la vecina Oceanía. Acoge un gran número de endemismos, por ejemplo de los 127 mamíferos de la isla (la mitad son murciélagos) 79 son endémicos: no se encuentran en ningún otro lugar del mundo. La atención de los naturalistas se ha fijado tradicionalmente en las vecinas islas de Borneo, Sumatra o Java, y de hecho nos sorprende descubrir que Sulawesi, aún hoy, cae fuera de los límites de las guías de naturaleza que ilustran la fauna y flora del sur de Asia. Extrañamente aún hoy quedan mundos por descubrir. El consumo de murciélagos en Sulawesi ha sido y es motivo de preocupación desde hace años entre los conservacionistas, que sospechan que está haciendo bajar las poblaciones de forma preocupante. Con la voluntad de conocer mejor esta relación y para dar testimonio hemos venido al norte de la isla, donde la mayoría cristiana, a diferencia del resto de la isla que es esencialmente musulmana, consumen de forma tradicional todo tipo de criaturas de la selva.

Tarsius tarsier
Tarsius tarsier, un pequeño primate primitivo endémico de Sulawesi.
Macaca nigra
Macaca nigra, muy amenazado y endémico del norte de la isla.